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ALIMENTOS FUNCIONALES

DEFINICIÓN

Se define como alimento funcional aquel que, además de satisfacer las necesidades nutricionales básicas del organismo, afecta beneficiosamente a una o más funciones del organismo de modo que mejora la salud o reduce el riesgo de padecer enfermedades. Hay múltiples posibilidades en la elaboración de alimentos funcionales, basadas en la incorporación a un alimento convencional de ingredientes con actividad biológica o en la eliminación de constituyentes no deseados o en la modificación de otros.

Alimentos funcionalesAncestralmente se conoce bien la vinculación entre alimentación y buena salud, desde la Grecia clásica, 500 años antes de Cristo, Hipócrates ya hizo pública su máxima en la que recomendaba “que vuestra medicina sea vuestro alimento, y que vuestro alimento sea vuestro medicamento”.

La función principal de los alimentos es la de cubrir las necesidades metabólicas básicas del individuo. Un alimento es bueno si es bueno como nutriente. Esta afirmación es científicamente válida pero claramente insuficiente, ya que en la relación entre la alimentación y la salud hay que reconocer otros beneficios que no se encasillan en los aspectos puramente nutricionales. La nutrición es sólo una función de los alimentos, hay otras muchas funciones que pueden obtenerse a través de una alimentación adecuada, así es como nace el concepto de “alimentación funcional”.

ÁREAS TEMÁTICAS DE LA ALIMENTACIÓN FUNCIONAL

A propuesta de la Functional Food Science in Europe hay siete áreas temáticas de la ciencia de la alimentación funcional:

  1. Enfermedades cardiovasculares:Hay abundancia de datos en la literatura científica que permiten confirmar la relevancia de los alimentos en la prevención del riesgo. Hay marcadores validados y universalmente aceptados como la fracción LDL del colesterol plasmático y las cifras de presión arterial.
  2. Salud ósea:Susceptible de mejorar con una alimentación adecuada en cuanto que el contenido de mineral de calcio en los huesos puede regularse dietéticamente. El estudio de la densitometría ósea permite obtener marcadores válidos que se relacionan con la fortaleza de los huesos y la prevención de fracturas por osteoporosis.
  3. Rendimiento y forma física:Se puede evaluar el trabajo muscular, aprovechamiento energético, estado de hidratación, desarrollo muscular, etc.
  4. Regulación del peso corporal, sensibilidad a la insulina y prevención de la diabetes: Los trastornos y patologías relacionadas con el sobrepeso corporal son la plaga del siglo XXI, el papel de la dieta en el control de ésta es primordial. Hay marcadores físicos y bioquímicos que permiten investigar los efectos de la alimentación funcional en esta zona.
  5. El cáncer:Hay evidencias epidemiológicas que relacionan ciertos tipos de cáncer con la dieta. Es difícil hacer el seguimiento de los marcadores por la larga evolución de estos procesos, por lo que se usan marcadores que permiten definir estados de riesgo de desarrollo tumoral.
  6. Estado mental y rendimiento psíquico:Existen abundantes instrumentos de medición cualitativa y cuantitativa de las funciones mentales.
  7. Salud gastrointestinal: Cuenta con un amplio grupo de parámetros susceptibles de medición, como la absorción de nutrientes, cantidad y cualidad de las secreciones originadas en el aparato digestivo, tiempo de transito, población bacteriana comensal y patógena, etc. El sistema inmune es más difícil de estudiar en individuos sanos por la variabilidad de parámetros dentro del rango de la normalidad sin que esto tenga una circulación clara con cambios en las funciones de defensa.
 
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